Το Solar Orbiter είναι μία νέα συνεργασία της ESA και της NASA για τη μελέτη του Ήλιου. Το σύγχρονο επιστημονικό όργανο εκτοξεύτηκε με έναν Atlas V πύραυλο από το Cape Canaveral στις ΗΠΑ. Η αποστολή του Solar Orbiter είναι ιδιαίτερα σημαντική, καθώς για πρώτη φορά η ανθρωπότητα θα μπορέσει να μελετήσει τους πόλους του Ήλιου.

Σε περίπου δύο χρόνια το Solar Orbiter θα κάνει το πρώτο του κοντινό πέρασμα από τον Ήλιο και θα ξεκινήσει τις παρατηρήσεις του, οι οποίες αναμένονται να αλλάξουν την επιστήμη γύρω από τον Ήλιο. Για να τα καταφέρει χρησιμοποιεί εξελιγμένη τεχνολογία που το προστατεύει από τις υψηλές θερμοκρασίες. Επιπλέον θα χρησιμοποιήσει την Αφροδίτη για να πάρει τη βαρυτική επιτάχυνση που χρειάζεται για να πλησιάσει τον Ήλιο.

Το Solar Orbiter έχει μέγεθος ενός βαν και διαθέτει 10 όργανα που θα καταγράψουν το μαγνητικό πεδίο του Ήλιου, την ατμόσφαιρά του και άλλα. Μία ασπίδα τιτανίου που έχει επενδυθεί με ένα ειδικό υλικό που αποκαλείται SolarBlack θα προστατέψει τα όργανα από θερμοκρασίες έως και 600 βαθμών Κελσίου.

Η πρόσβασή μας στους πόλους του Ήλιου είναι επιτακτική. Κάθε 11 χρόνια οι πόλοι του Ήλιου αντιστρέφονται, ξεκινώντας μία νέα περίοδο ηλιακής δραστηριότητας. Στο αποκορύφωμα αυτής της δραστηριότητας οι ηλιακοί άνεμοι στέλνουν φορτισμένα σωματίδια προς τη Γη τα οποία διαπερνούν το μαγνητικό πεδίο της Γης, δημιουργώντας βίαιες ηλιακές καταιγίδες, οι οποίες επηρεάζουν δορυφόρους, ηλεκτρικά δίκτυα και μπορεί να είναι επικίνδυνες για τους αστροναύτες. Μαζί με το Parker Solar Probe, θα μάθουμε όσα δε γνωρίζαμε ποτέ για τον Ήλιο, αυξάνοντας την κατανόησή μας για αυτόν.

Το Solar Orbiter είναι η νέα προσθήκη στο Heliophysics System Observatory της NASA και μαζί με το Parker Solar Probe θα ξεκλειδώσουν να μεγαλύτερα μυστήρια του Ήλιου και της ευρύτερης ατμόσφαιράς του. Ο δυνατός συνδυασμός αυτών των δύο αποστολών και των εκπληκτικών τεχνολογικών τους επιτευγμάτων θα εκτοξεύσει την κατανόησή μας  σε νέα επίπεδα. – Holly Gilbert, NASA Solar Orbiter Project